连线创始人|智慧眼邱建华:我们如何做到在AI行业少有的连续盈利
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2022-01-24 10:42 星期一
科创板日报记者 李拥军

编者按:他们创办的公司或已是独角兽,或刚启动种子轮,或已家喻户晓,或长期身居幕后,或正起于微末,但他们都是中国新经济的微观脉搏,是这轮产业和技术升级的微观主导者和实践者,不同行业成千成万的他们的身影汇聚,投射变革的洪流。

《科创板日报》 “连线创始人/CEO”栏目,主要关注创新创业型企业,以企业创始人/CEO的访谈为一手信源,让成长中的创业公司走入公众和市场视野,并发掘最新技术和产业趋势,每周五21时准时推送。

《科创板日报》(长沙,记者 李拥军)讯,对于国内人工智能行业而言,刚刚过去的2021年是里程碑式的转折之年。经历一波三折之后,2021年12月30日,AI独角兽商汤科技终于顺利登陆港交所。

相比发行阶段预期的1000亿市值,市场迅速用真金白银表达了对人工智能赛道“硬科技”的热情。仅仅4个交易日,商汤科技股价翻倍,市值突破3000亿港元。如今,市值也仍然维持在2300亿港元左右。

以商汤领衔的“AI四小龙”,2021年在资本化上迈出了真正的一大步。除了商汤科技实现了孜孜以求的梦想,云从科技、旷视科技也拿到IPO批文,正在等待上市。依图科技则在2021年6月宣告终止科创板上市。

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按照人工智能细分领域分类,上述四小龙均分属计算机视觉领域。眼下,第一梯队四家公司的上市进程基本尘埃落定。

商汤在资本市场的表现,也让一众AI后浪跃跃欲试,智慧眼即是其中之一。新年伊始,智慧眼已开启Pre-IPO融资进程。这家起源于中关村如今总部落户长沙的企业,创始人邱建华有着典型的湖南人“霸蛮”特质,即使与其初相识者,亦不难感受到他对人工智能和推动数字经济发展的激情。

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令其骄傲的是,智慧眼⼈脸识别技术曾在Google举办的Megaface百万⼲扰级算法挑战赛中荣获世界第⼆名;而指静脉识别技术则在最近连续三年蝉联全球算法挑战赛冠军 ;2019年公司构建的基于深度神经⽹络的超级视图场景分析计算中⼼,荣获中国智能科学技术最⾼奖——吴⽂俊⼈⼯智能科技进步奖。

在IDC的中国人工智能之计算机视觉应用市场份额(2020)排名中,智慧眼亦进入前七,排在其前面的正是商汤、旷视、海康、云从、依图等行业耳熟能详的名字。

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但与商汤等一众“拿着锤子找钉子”等公司不同的是,智慧眼一开始就是瞄准应用场景来做核心算法和产品研发的。邱建华称,“我们是人工智能行业少有的一家连续多年盈利的企业,这也令我们在行业中显得与众不同”。

要知道,摆脱亏损,目前仍是头部大牛在内的人工智能企业共同面对的一道难题。人工智能产业创新联盟秘书长安晖发表的报告显示,中国AI产业链中90%以上的企业处在亏损阶段。

因此,智慧眼“与众不同”的连续盈利意义更显不凡。近日,《科创板日报》记者采访了邱建华。他认为,AI一般都是算法起步,往左走是芯片,往右走是场景,重要的是要做好“算法+产品”。

邱建华说,依托核心技术深耕产品和场景的落地能力才是对人工智能公司的真正考验。智慧眼恰恰既有算法能力,又有产品落地的能力,这种“组合拳”能力,帮助公司在人社、医保以及金融等多个计算机视觉应用细分领域占据了如今的主导地位。智慧眼需要思考的是,下一步如何从AI智能向数据智能进化。

连续创业者的独辟蹊径

出生于湖南衡阳的邱建华是一位连续创业者,也是从京返湘的“回头雁”。2002年大学毕业的他即在家乡湖南开始创业,“当时拿了家里给的20万元,开了一家公司叫做创恒,寓意创造永恒的意思,就是希望能做一份长久生意。”

邱建华的初创公司,主要做数据的安全存储,属于系统集成的范畴。到了2008年左右,公司做到了数千万元的销售和数百万元的利润。

邱建华称,此时已经感受到了发展的瓶颈。“当时面临两个问题,一是公司是没有自主知识产权,二是所在地湖南当时没有辐射能力。”

要有自主技术,就得有牛人;要有辐射能力,就得去一线城市。2009年,邱建华毅然决定去北京开始新一轮的创业,跑到中关村,成立了智慧眼。

为什么公司要取名“智慧眼”?一是因为当时瞄准的就是人脸识别市场,最终希望让计算机能够识别万物,同时让计算机的眼睛具有人类的智慧;二是生物特征识别作为人工智能的核心技术领域,当时国内的技术层级与美国处于并跑状态。

邱建华由此认定,这是一个前景广阔的市场,打算做一家以计算机视觉、深度学习和大数据为核心的人工智能企业。

他感到幸运的是,在北京创业的第一步就选对了一个好行业,“创业方向上,我们另辟蹊径,选择了社保。”

彼时,机器视觉领域最大一块蛋糕是安防,拥有数千亿规模。但邱建华分析,安防领域的目标客户大多在政府机构端,大规模采购需提前一年做预算,且大头已经被海康威视、大华股份占据,留给专注算法研究的创新企业机会并不多。

其实,将业务方向瞄向社保,亦受邱建华首次创业的影响。当年,他将自己的数据安全业务从一家地级市的社保局做到多个地市,继而又做进了湖南省人社厅。因此,智慧眼在北京商业化的第一步,就将应用场景定格在社保领域其实也是顺其自然的事。

“当时只有社保和公安真正需要人脸识别。”他解释,公安业务主要应用于追逃办案,针对的是那些不愿意被认出的对象,因此精准度要求特别高。而社保的人脸识别主要用于老人的退休金领取,这些人是愿意被认出的,也愿意配合,识别的难度相对要小一些。

当时人脸识别技术识别精度并不高,在社保,用户容忍度较好,能给企业更多时间进行技术升级与迭代。

如今,邱建华也觉得当年第一步的选择有理性的成分,也有幸运的因素。作为一名从销售起步而非技术出身的创始人,邱建华会更多考虑从市场的需要和实现的可能性出发来选择赛道。这或许也是同在人工智能领域,智慧眼能有别于大多数“拿着锤子找钉子”的同行,最终实现多年持续盈利的关键。

向左走是芯片,向右走是场景。邱建华和智慧眼选择了后者作为前进的方向。“商汤是技术拉着资本去打市场,先整出锤子,再找钉子钉。智慧眼跟他们是错位发展的,我们是因应市场,准确定位后再去做研发。

从视觉智能到数据智能

智慧眼成立半年后,公司的人脸识别第一套算法出炉,并成功中标某地级市人社局。智慧眼也由此拉开面向全国人社“跑马圈地”的序幕。

短短数年,智慧眼人社业务已落地全国20余省份,方向亦从养老保险向医疗保险、失业保险、工伤保险、公务员考试和职业资格鉴定等多领域拓展,应用场景也逐步延伸至金融、政企等领域。

在这一过程中,公司的核心技术不断升级,也从人脸识别全面向机器视觉领域突破,研发了多模混合感知、可信智能计算、图谱计算和百余数据分析模型算子,真正实现让人工智能技术一步步从识别到分析到读懂到决策的全过程。

邱建华并非人工智能研发出身,公司主导这一切的是智慧眼的研发总监王栋。他也是邱建华“以市场反哺技术”路线的关键执行者。

十余年来,基于产业需求,智慧眼在关键共性技术研究方面以王栋为首,集结了来⾃中科院、清华⼤学、国防科⼤等高校的技术团队,潜心科研,取得人工智能、大数据、数字孪生、区块链等技术发明专利百余项,并一路过关斩将,走向行业前沿。

邱建华说,公司成立之初,就选择了中关村,这里应该也是全中国最容易找到科技人才的地方。如今,就算后来将总部迁往湖南长沙,算法研究中心依然放在北京。

他介绍,王栋团队曾荣获2019年吴文俊人工智能科技进步奖,连续3年蝉联ICB-CFVR挑战赛第一名。而且,智慧眼参与发布了国家标准20余项,发表专利百余件。

市场反哺技术,技术驱动市场。IDC AI市场报告显示,智慧眼计算机视觉应用市场份额连续多年排名全国前七。新三板挂牌期间的年报显示,早在2017年,公司净利润就已达2066万元。

2014年,邱建华应湖南方面邀请由北京返乡创业,设立智慧眼湖南子公司。2019年,公司与长沙高新区签订项目投资协议,总部落户长沙。至此,智慧眼长沙总部分流市场运营和产品开发,北京则成为汇聚高端研发人才的算法中心,深圳分公司承担硬件设计和生产,一条完整的人工智能产业链成型,智慧眼全国化布局迈入新征程。

邱建华认为,在技术日趋成熟的当下,核心驱动因素由AI智能逐渐演变为数据智能,数据智能也必将成为精准驱动下一轮产业数字化创新的新模式、新业态和新动力。

邱建华说,“我们多年服务社保和医保,加上其他行业,应该说积累了数据挖掘和分析决策基因,这为后续开发各类数据智能化应用场景提供了先天优势。”

最近邱建华和高管开会,更愿意引领大家以数据智能为方向,结合人工智能、自然语言处理等技术,构建融合感知、智能认知、万物互联和人机互动的数字城市智慧体方面来探讨未来。邱建华解释,推动经济“数字化”、“数智化”、“数治化”改革,最终推动数字经济改革升级,让政府与企业更高效、让社会更公平。

社保通过生物特征识别来防止养老金冒领;医保通过AI智能来监管医保基金流失;海关通过大数据分析来构建打击走私的超强分析和决策大脑;公安通过物信融合来实现对重点人员的管控体系及合成作战。因此,本质上看,公司深耕的医疗健康、智慧金融、数字城市三大核心业务场景,最终都可以归结到数据“治理-挖掘-分析-预判”这一路线上来。

邱建华举例说:智慧眼服务医保多年,现在应该考虑将AI和数据智能引入智慧药房、在线阅片、辅助诊疗等需要数据挖掘预判的领域来;在人社领域跟领取退休金发放的老年人的多年交道,并充分利用移动互联网、物联网、大数据、人工智能和区块链等技术,构建面向C端的精准康养服务,真正以AI智能为依托,让数据连接并认知一切,最终提升康养的运行效率并造福社会。

邱建华最后总结道,如果公司的技术服务能从识别层级的行业服务进化到数据认知层级的“数字城市”服务;那么,智慧眼就从AI的“识别与处理”真正进化到了数据的“挖掘与认知”。公司那时候就不是一个广泛意义上的人工智能企业,而是对社会深具价值的“数据科技公司”。

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